Sander Elen zeventien jaar na Pieter Mertens

Zeventien jaar na dokter Pieter Mertens heeft nog eens een Limburger de Ronde van Namen gewonnen. Daarvoor zorgde Peltenaar Sander Elen. Een allrounder die ook als mountainbiker en veldrijder meer dan zijn mannetje kan staan en die in het dagelijks leven als militair in Kleine Brogel de F16-vliegtuigen operationeel houdt. Sander legde de basis van zijn eindwinst in de vierde rit, een individuele tijdrit over 21km.

Uiteraard was hij ook de dagen voordien attent en sterk. In de tweede rit maakte hij samen met zijn ploegmaat Dries Vastmans deel uit van een kopgroep van 14 die spurtte voor de overwinning. Elen en Vastmans werden respectievelijk 6de en 7de. Peltenaar Sander Elen verbeterde hiermee zijn klassement en schoof daarin op naar rang zes.
In de vierde rit, een individuele tijdrit over 21km met aankomst in Doische, legde hij de basis van zijn eindzege. Sander finishte daarin als 2de op 9" van winnaar Sander De Pestel van het team Lotto-Soudal U23. De Limburger pakte hiermee de gele leiderstrui. Daarmee was hij na vier dagen wedstrijd de vierde leider in deze ronde. Brecht Stas, Julien Van den Branden en Steven Pattyn, die allemaal leider werden na ritwinst, gingen hem vooraf. 
“Ik weet dat ik een goede tijdrit kan rijden. Vorig jaar behaalde ik in Anzegem immers zilver op het BK tijdrijden. Maar het parcours speelt toch altijd een grote rol en daarvan wist ik nu niet echt wat ik ervan kon verwachten. Bovendien is de tegenstand in deze Ronde van Namen niet min. De strakke wind maakte de tijdrit bijzonder lastig. Met mijn grote gestalte ben ik goed stabiel op de fiets en dat was bij die wind zeker een voordeel. Bovendien ben ik het als mountainbiker gewoon om over een lange afstand tot op de limiet te gaan.” 

Aan de vooravond van de slotrit met aankomst op de Citadel van Namen had de 30-jarige militair 3" voorsprong op Sander De Pestel. “Dat wordt bijzonder lastig”, voorspelde hij voor de start van die slotrit. “De Pestel beschikt over een heel sterk team. Ze zullen me in die slotrit zeker bestoken. Hopelijk zijn we als ploeg sterk genoeg om dat te overleven. Het wordt in ieder geval een bijzonder moeilijke opdracht maar we gaan ervoor.”

En jawel, zijn ploegmakkers van Balen BC hebben zich meer dan dubbel geplooid en de leiderstrui met bravoure verdedigd. De winst in de slotrit ging naar Laurens Huys van het team Lotto-Soudal U23. Hij ontsnapte op 20km van het einde met Nils Heyns. Die twee kregen 10km verder het gezelschap van Stijn Daemen, een reële bedreiging voor Elen vermits hij in het klassement op slecht 19” stond. Maar tijdens de beklimming van de Citadel liep alles weer samen. Enkel Huys kon standhouden en winnen. Sander Elen spurtte uiteindelijk nog naar de 9de plaats waarmee hij zijn eindwinst nog een tikkeltje extra glans geeft.

Share